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La promesa de la impresión 3D podría estar sobrevalorada

Para una industria repleta de palabras de moda masticables como "Internet de las cosas" y "realidad aumentada", es refrescante encontrar un concepto tan intuitivo como la "impresión 3D". La impresora 3D es exactamente lo que parece: una impresora que imprime en tres dimensiones, o, más exactamente, en una serie de capas delgadas dispuestas según un programa de computadora.

Las impresoras 3D ponen los recursos de una planta de fabricación en la comodidad de su hogar u oficina. Mientras que algunas compañías, como MakerBot, venden impresoras 3D asequibles directamente a los consumidores, otras, como Shapeways, ofrecemos servicios de impresión 3D a ingenieros, diseñadores y arquitectos que no pueden pagar una máquina a escala industrial.

Las impresoras 3D ponen los recursos de una planta de fabricación en la comodidad de su hogar.

De hecho, es el ámbito profesional el que ha mostrado las posibilidades más sorprendentes: La NASA recientemente disparó un inyector de cohete hecho completamente de piezas impresas en 3D. Investigadores de la Universidad Estatal de Carolina del Norte tienen

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desarrollado un metal líquido eso podría usarse para imprimir componentes del circuito. El mes pasado, un equipo en China riñones vivos impresos con éxito. Y, lo más alarmante, los plásticos se pueden usar para imprimir pistolas.

Eso es solo el comienzo:todo Desde guitarras y carrocerías hasta bikinis y orejas biónicas se han construido con impresoras 3D.

A nivel profesional, la impresión 3D ofrece a los empresarios una opción más rentable para la fabricación. Pero la verdadera prueba vendrá el próximo año, cuando caduquen varias patentes clave, patentes que actualmente están sofocando la competencia. Una vez que eso suceda, espere una avalancha de impresoras 3D baratas que lleguen al mercado, brindando opciones de fabricación más asequibles para diseñadores y empresarios con problemas de liquidez.

Si bien el consumidor promedio actualmente tiene poco o ningún uso para una impresora 3D, muchos expertos creen que estas máquinas "democratizarán" la fabricación, al igual que la Apple II hizo para las computadoras. Los propietarios podrán imprimir tazas, pomos de las puertas, ganchos para chaquetas y otros artículos del hogar por capricho.

Pero Nick Allen, fundador y director de 3D Print UK, es escéptico. Como CEO de una empresa de impresión en 3D, cree firmemente en el futuro de la impresión en 3D. Pero él dice que la practicidad de la tecnología está siendo eclipsada por su potencial.

"Se complementa pero no compite", explica. "Los procesos no van a ser mucho más rápidos, ya que a diferencia de las computadoras, con las que a menudo se las compara, tienen que trabajar con la química de los materiales que usan".

De hecho, son los materiales que muchos defensores pasan por alto al hacer proyecciones para el mercado. A diferencia, por ejemplo, de un molde de inyección, un objeto impreso en 3D está estructurado capa por capa, como una pared de ladrillos muy pequeña. Pero compare la resistencia de un muro de ladrillo con la del hormigón: este último siempre será más fuerte.

"La parte que imprime no será tan buena como la parte que solicita", agrega Allen.

"La parte que imprime no será tan buena como la parte que solicita".

Recordemos la década de 1990, cuando impresoras personales primero despegaron: Los defensores imaginaron un futuro con una impresora conectada a cada computadora portátil y una impresora doméstica centralizada que entregaba su periódico matutino y correo postal. Obviamente, eso nunca sucedió. ¿Podría una impresora 3D personal en cada hogar también ser una ilusión?

Allen sugiere que la impresión 3D en casa no será necesariamente más rápida que simplemente comprar algo en línea. "Ahora vivimos en un mundo donde podemos llevar algo a nuestra puerta antes de las 9 AM si lo pedimos a las 5 PM", señala Allen. "La impresión lleva tiempo".

En 2011, las ventas globales de impresión 3D se limitaron a solo $ 1.7 mil millones, de acuerdo con Wohlers Associates. Se espera que esa cifra alcance los $ 6.5 mil millones para 2019, considerablemente menos que los $ 99 mil millones recaudados por el mercado de teléfonos inteligentes durante su mayoría de edad en 2010, según Strategy Analytics. Pero ese es el punto: hay mucho espacio para el crecimiento; es posible que no revolucione la fabricación.

[Imagen del héroe: Wikipedia Commons, usuario "S zillayali"]

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